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免疫系統中的“變節”細胞

 

 

 

 長久以來,人們有一種不正確的觀念,認為機體的免疫系統中所有成員,都是為防禦外來者者侵犯排除異己而設。對身體只有好處,沒有壞處,所以表面上不論什 麼藥物或產品,只要標上促進疫系統發展,刺激免疫細胞增生,就樂於嚐試,深信不疑。隨著醫學研究的發展,醫學家們不斷發現,免疫防衛系統中並非鐵板一塊, 都是好的。事實上,在遺傳和環境各種因素影響下,也會出亂子或產生一些變節細胞,一反正常保衛機體的功能,引起某些疾病,或者甚至幫助外來者,或與異己分 子同流合污,助長疾病的發展。下面所講的就是一個很好的例子。

最近BC省腫瘤研究中心,有一個名叫“何杰金氏”(Hodgkins)病研究腫瘤小組在著名的新英格蘭醫學雜誌發表了一重要的研究報告, 備受醫學界的讚揚,該雜誌也同時對這次研究發表評論,認為這個發現是一個重要的突破。這項成果對指導其他腫瘤治療也有普遍性的意義。這次研究發現何杰金氏 腫瘤中有一種功能異常的免疫系統變節細胞。牠們保護和助長了腫瘤的發展和轉移。正是這種細胞導致一組何杰金氏腫瘤病人抗拒任何治療,反復發作,最後導致病 人死亡。

我們知道人正常的淋巴細胞受遺傳和環境因素影響會改變,轉化成為惡性生長的癌細胞,進而形成腫瘤,稱為淋巴瘤,每年光是BC省會有多達 700個新的淋巴瘤病人,其中約100多為“何杰金氏”淋巴瘤。病人的主要症狀為全身淋巴結因腫瘤細胞侵入浸潤而腫大,大多見於頭頸和胸部,抑制了病人免 疫功能低下易受感染,長期發燒,飲食不振,消瘦。確診此病往往須要摘取腫大的頸部淋巴結作活組織病理檢查,檢體組織經病理切片染色在顯微鏡下觀察,如在組 織切片中發現癌細胞,即可確診。

在未發現有效的化學治療藥物之前,治療“何杰金氏”病主要靠放射治療,重點是照射頭頸部及胸部淋巴瘤常發的部位。因為治療所需的劑量很 大,所以常常引起心臟及胸部臟器損傷,病人往往在治療幾年後會發現因為放療誘發的乳腺癌及其他頭頸和胸部腫瘤。廿年前,由於找到有效治療腫瘤的化療藥,對 這種腫瘤的治癒率被大大提高了。如今,對發病早期的病人,往往採用四個週期的化療辦法,作為治療此病的黃金法則。放射治療對此病現在僅作為一種輔助治療, 需要才進行。廿年以來,這種化療加放療還是一直被奉為金科玉律,但這個病的治癒率還是停留在當初的80%左右,總還有20%左右的病人因為反復發作,腫瘤 無法被完全控制而死亡。

為什麼總有那麼一小部份病人的腫瘤對治療有頑強的抵抗,即使大大提高化療、放療的劑量也無濟於事呢?為了回答這個問題,BC省何杰金氏病 研究小組聯同美國、歐洲的淋巴癌研究專家一起共同回顧了過去有記錄病人的10年存活率,結合300個年齡33到46歲病人淋巴結細胞活體病理組織學檢查, 結果進行詳細分析比對。他們發現在那部份不斷復發,又對放射化療頑強抵抗的病人活檢組織中,存在一群特別的免疫反應細胞,稱為巨噬細胞。這類細胞表面附有 一個特別的標誌蛋白,叫CD68。巨噬細胞通常被認為是抗體免疫防衛系統中的重要一員,牠們可以吞噬細菌、病毒、寄生蟲,甚至腫瘤細胞。有些還可以分泌細 胞毒素殺傷入侵的病原體,牠們還可以幫助其他免疫細胞,例如各種淋巴細胞識別和攻擊病原體及腫瘤,並產生抗體和淋巴毒素殺滅牠們。

令人吃驚的是,這個跨國研究小組發現,這些存在於那些頑固性病人腫瘤組織中的這種有CD68標誌的巨噬細胞,不但不去攻擊腫瘤細胞,反而 成為惡性腫瘤細胞的庇護所,讓腫瘤細胞不被發現和識別;而且,這種巨噬細胞還會發出信號去刺激腫瘤細胞生長,並釋放一些化學物質促進血管生長進腫瘤細胞之 內,為其供應營養。

這個課題研究組的領導人史狄陶醫生Dr. Christian Steidl說,這個發現可以幫助臨床醫生在 病人發病之初,經淋巴結活檢作病理檢查確診後,再重點檢查帶有CD68標誌的細胞。如果腫瘤中這種細胞數目 很少,病人預後良好,可以用常現的黃金標准放療加化療便可以基本治癒。對那些有大量的CD68標誌的巨噬細胞的病人,可以預知他們將屬於頑固性難於治癒的 病人,他們將對常規治療無效。所以必須從一開始就用大劑量的化療進行治療,以爭取時間及早控制病情,並可進而計劃用骨髓移植辦法作為最後手段,積極治療, 以免拖延病情,喪失治癒的時機。

現在科學家們正在研究如何有效地減少或去除病人腫瘤中的這種CD68為標誌的巨噬細胞,一旦建立一種可以識別及去除這些免疫系統中助紂為虐的壞蛋的辦法,將成為對抗癌腫的一個重要手段。

最近,類似的研究結果也從乳腺癌、結腸癌和前列腺癌動物模型的研究中得到證實。這項研究很快就會被應用到對抗其他腫瘤疾病,作為測定病情預後及確定正確治療方案的依據。

大家會問這些所謂的免疫細胞,巨噬細胞作為機體防衛免疫系統的一員,為何會起相反的作用,成為危害機體健康的壞蛋或變節分子呢?原來,所 有的免疫反應細胞在出生前及初生時期是由骨髓幹細胞生長發育而成,機體會將幼稚無經驗的免疫細胞送到一個叫胸腺的免疫中心器官受培養和訓練,讓牠們識別什 麼是外來物(如細菌、病毒等病原體,及機體本身所沒有的腫瘤)及什麼是自體機體的一部份。在這個教育過程中,將能識別敵我及防衛機體的免疫細胞保留下來, 將那些敵我不分,認我為敵的免疫細胞除去或抑制住。如果這個教育過程受到遺傳或環境不良因素的影響、干擾和破壞,有些免疫細胞就會喪失防衛機體的功能,甚 至成為破壞機體,引起疾病的變節分子,或壞蛋。如果那些變壞的免疫細胞認我為敵,破壞殺傷自己機體的正常細胞,就會引起自身的免疫病,如I型糖尿病、類風 濕關節炎、紅斑性狼瘡等疾病。某些變節的免疫細胞認敵為友,不但不去控制和殺傷突變的腫瘤細胞,反而去包庇、滋養、支持腫瘤細胞發展,漫延、侵城掠地破壞 身體,如上述所講的有CD68標誌的巨噬細胞,成為導致機體無法控制腫瘤發展的壞蛋。

神創造了宇宙和人,給予人們一個奇妙無比而又十分複雜的機體,既然天真無邪的亞當和夏娃也會聽從毒蛇的花言巧語被欺騙,而不聽從神的話, 吃了善惡樹上的果子而成為罪人。我們便會理解為什麼一些免疫細胞不接受正確的教育,受到種種內外因素的影響而成為免疫防衛系統中的變節者,敗類和壞蛋。正 如魔鬼可以潛入人體,使人變顛狂而作壞事,免疫細胞也可以因為各種因素誘導成為引起疾病加重,對抗治療的不良細胞。人群的組成是複雜的,其作為也是複雜的 可變的。免疫反應細胞也一樣,神創造了我們奇妙複雜的機體,也感謝神讓我們能逐漸認識這個複雜的機體,願神在我們與疾病鬥爭中給予我們更多的啟示,與我們 同在,並永遠保守我們人類繁榮昌盛。